La Controversia Sobre los Cartuchos “Contaminantes”: un Intento de Evitar Conjeturas

Recientemente ha habido mucha discusión, publicación y conjeturas por parte de la industria, gobiernos y organismos no gubernamentales, particularmente en Europa, con respecto a los componentes químicos de las partes estructurales de los cartuchos de tóner, especialmente el de los Cartuchos de Nueva Construcción (NBC) de China. Naturalmente, los hechos, las opiniones y la retórica se han expresado desde posiciones yuxtapuestas y han incluido palabras como estafadores, tramposos, ilegales, prohibidos, imitación, contaminados, polucionados, inescrupulosos, escándalos, daños, peligro, etc. La controversia se ha centrado en el análisis químico de las partes del cartucho que indica el contenido de polibromodifenil éter (PBDE) e incluye decabromodifenil éter (decaBDE). Ya se ha escrito mucho sobre estos materiales y, para no agregarlos innecesariamente a los que ya existen, aquí hay algunos puntos relevantes para el asunto en cuestión.

¿Qué es un PBDE?

PBDE es una clase de productos químicos que retarda la quema de material inflamable. Los PBDE no son productos químicos únicos, sino que son mezclas de varios PBDE. La clase PBDE consta de 209 sustancias posibles, cada una con la estructura básica de dos grupos fenol unidos por un átomo de oxígeno. Los diferentes PBDE se «broman» (es decir, reaccionan con bromo) en diferentes grados con entre uno y 10 átomos de bromo. Las propiedades de cada PBDE difieren incluyendo su tendencia a la bioacumulación, propiedades físicas y nivel de toxicidad.

DecaBDE, que tiene el nivel máximo de bromación, se ha utilizado en gabinetes electrónicos, gabinetes de televisión, aislamiento de cables, cintas transportadoras, toldos, bases de alfombras, lonas impermeables / lonas, cortinas, ropa impermeable, telas para vehículos de motor, adhesivo termofusible y espuma arquitectónica típicamente entre 2 y 25% de concentración y en papel de aluminio laminado para aislamiento del hogar en 18% a 41% de concentración. El OctaBDE se encuentra en plásticos para equipos comerciales y el pentaBDE para colchones y tapicería.

¿Cuáles son los efectos conocidos en la salud?

Según un informe de mayo de 2019 del Departamento de Salud del Gobierno de Australia, el decaBDE exhibe baja toxicidad aguda por vía oral, cutánea e inhalatoria y muy baja absorción cutánea en animales. El DecaBDE no irrita la piel o los ojos y no es citogenético (cancerígeno). La ingestión repetida muestra una baja toxicidad sistémica incluso a un nivel alto. Afirma: “no se ha establecido una interpretación clara de la importancia de este informe para la salud humana. No está clasificado como carcinógeno”. Como el decaBDE es un sólido con una volatilidad extremadamente baja, no se espera una exposición significativa al vapor a temperatura ambiente. La exposición pública está dominada por la exposición indirecta a través del medio ambiente, la inhalación o la ingestión de polvo que contiene decaBDE liberado de los artículos en una casa, vehículo o lugar de trabajo.

Actualmente no se sabe nada definitivamente sobre los efectos de los PBDE en la salud humana y la información sobre la toxicidad de los PBDE proviene de estudios en animales. No se tiene conocimiento que los PBDE causen cáncer en humanos.

¿Cuáles son las regulaciones sobre los PBDE?

Es posible que los PBDE ya no se produzcan en los Estados Unidos o Europa, pero todavía están presentes en muchos artículos en hogares, oficinas, fábricas, automóviles, camiones, aviones, barcos y otros lugares. La regulación del uso de retardantes de llama PBDE varía según la ubicación geográfica. En Europa, el decaBDE está prohibido como una sustancia discreta, pero NO es un material prohibido en artículos o mezclas.

La regulación de decaBDE de la Agencia Europea de Químicos (ECHA) exige que:

  1. No se fabricará ni comercializará como sustancia por sí sola después del 2 de marzo de 2019.
  2. No se utilizará en la producción o se comercializará en:
  3. otra sustancia, como constituyente
  4. una mezcla;
  5. un artículo, o cualquier parte del mismo,

en una concentración igual o superior al 0,1% en peso, después del 2 de marzo de 2019, es decir, 1.000 mg/kg.

Una revisión reciente del Consejo Europeo recomendó cambiar esto a 500 mg/kg.

El 29 de julio de 2019, la EPA de Estados Unidos, en busca de comentarios públicos, notificó la propuesta de legislación que restringiría el DecaBDE. La EPA propone prohibir la fabricación, el procesamiento y la distribución de DecaBDE y artículos y productos que contengan DecaBDE con excepciones importantes. La EPA no propone prohibir el procesamiento para el reciclaje de plástico de artículos que contengan DecaBDE, la distribución de dicho plástico, ya sea antes o después del reciclaje, siempre que no se agregue DecaBDE nuevo durante el proceso de reciclaje. La EPA dice que «la EPA es consciente de que muchos tipos diferentes de artículos que contienen plástico se reciclan al final de su vida útil, y algunos de estos artículos, como los equipos electrónicos, se fabricaron originalmente con un retardante de llama como DecaBDE. La EPA reconoce la importancia y el impacto del reciclaje, que contribuye a la prosperidad estadounidense y la protección de nuestro medio ambiente. Además de ayudar a proteger el medio ambiente al mantener los valiosos materiales fuera de los vertederos, la industria de reciclaje de los Estados Unidos es un importante impulsor económico y proporciona más de 757.000 empleos y $ 6,7 mil millones anuales en ingresos fiscales. La EPA no quiere crear desincentivos para el reciclaje al aumentar la carga sobre el reciclaje de plástico. La EPA cree que sería excesivamente oneroso y no factible imponer restricciones al reciclaje de plásticos que pueden contener DecaBDE, o al uso de plástico reciclado en artículos de plástico, porque el DecaBDE generalmente está presente en dichos artículos a niveles bajos». Hay una opción en la legislación propuesta para restringir el total de PBDE a 1000mg/kg, que puede o no ser promulgada. Sin embargo, la EPA reconoce que exigir que la industria cumpla con un nivel de 0.1% en artículos de plástico reciclado resultaría en una carga significativa para probar sus productos. Reconocen que la mayoría de los métodos de prueba no pueden distinguir entre PBDEs y para esta costosa y ardua prueba sería necesaria y, por lo tanto, la EPA no cree que esta opción sea factible.

Según algunos expertos en el campo, los niveles reducidos de retardantes de llama en los plásticos dificultan su reciclaje, lo que potencialmente aumenta la carga sobre los vertederos y la contaminación del aire.

¿Qué les sucede a los PBDE cuando entran al medio ambiente?

Los PBDE se pueden liberar al aire, al agua y al suelo en los lugares donde se producen o usan. A pesar de la eliminación gradual de penta, octa y deca-BDE, grandes cantidades de televisores, computadoras y muebles antiguos que contienen espuma de poliuretano todavía contienen PDE y estos productos están destinados a ser utilizados por varios años más.

Los PBDE tienen una solubilidad en agua muy baja y cuando estas sustancias por ejemplo se liberan en el agua de un relleno sanitario se unen típicamente a los sedimentos. Estas sustancias generalmente se unen fuertemente a las partículas del suelo y por lo tanto no se mueven fácilmente a través de las capas del suelo. Se ha demostrado que los alimentos que incluyen pescado, carne y productos lácteos contienen bajas concentraciones de PBDE.

¿Cómo se exponen los humanos a los PBDE?

DecaBDE es un contaminante global omnipresente que se detecta de forma rutinaria en el aire, los suelos, los sedimentos y los organismos vivos, y esto se debe a la liberación del producto químico de los artículos durante el uso, de las instalaciones de fabricación de plásticos y de las instalaciones de reciclaje.

DecaBDE se adsorbe fácilmente en la superficie del polvo, cuyo movimiento es el principal mecanismo de transmisión a través del medio ambiente. La mayor concentración de polvo se encuentra cerca de las instalaciones de reciclaje de productos electrónicos y las instalaciones de fabricación de plástico y espuma.

La ruta principal para la exposición es la ingestión de polvo contaminado con PDBE en ambientes interiores que representa del 80 al 90% de la exposición total a PBDE. La exposición restante es de alimentos, especialmente de alimentos con alto contenido de grasa. En los lactantes, la leche materna puede ser una fuente importante de exposición. Los PBDE no se han detectado en el agua potable de manera significativa.

Diferentes PBDE entran y salen del cuerpo dependiendo de su estructura química. Una vez en el cuerpo, los PBDE se descomponen parcialmente en lo que se llaman metabolitos. Estos dejan el cuerpo en heces y una cantidad muy pequeña en orina. DecaBDE tiende a eliminarse más rápido que los PBDE con bajo contenido de bromo que pueden permanecer en el cuerpo por años en grasa.

¿Dónde se encuentra PBDE?

Los niveles de PBDE en el medio ambiente y los humanos en todo el mundo varían considerablemente, dependiendo de la región y el patrón histórico y actual. Históricamente, Norteamérica consume más de la mitad de los PBDE del mundo. Se han encontrado PBDE con bajo contenido de bromo en lugares distantes de su uso o producción y se han detectado en bajas concentraciones en el aire, el agua y los sedimentos de América del Norte. Las concentraciones de PBDE en los lodos de aguas residuales de América del Norte son 10 veces mayores que los niveles europeos. Deca-BDE en el medio ambiente de América del Norte se concentra en las zonas urbanas y donde se han aplicado lodos de depuración.

En la actualidad, los productos de consumo ignífugos fabricados hace 10-20 años, cuando los PBDE se usaban con frecuencia, se están volcando y desechando para generar importantes fuentes de emisión al medio ambiente de efluentes y gases de combustión.

¿Y ahora qué?

Es simple y complicado al mismo tiempo. Por un lado, el uso correcto de decaBDE está regulado de manera variable por las autoridades de jurisdicciones de todo el mundo. Por otro lado, el uso histórico de esta categoría de materiales en bienes que incluyen componentes estructurales de cartuchos es un hecho del presente. El uso por parte de los fabricantes de productos plásticos de materias primas de plástico molido posconsumo es generalizado y típico en la fabricación de componentes de cartuchos de impresora. Creo que esta es la principal fuente de los niveles de decaBDE superiores a los permisibles en los componentes del cartucho. El control de la composición de los insumos de materias primas molidas de plástico postconsumo es difícil pero no imposible y, dada la regulación impuesta en todo el mundo, esto debe ser una consideración importante para que los fabricantes eviten acciones legales contra ellos. Es difícil creer que cualquier fabricante haya producido deliberadamente cualquier artículo que contenga un nivel de PBDE por encima del límite legal, pero que los fabricantes no han prestado atención a la calidad de la materia prima de plástico post-consumo es mucho más plausible. Para los fabricantes de NBC, el camino a seguir es claro. Deben asegurarse que los cartuchos que producen cumplan con las regulaciones en los mercados a los que atienden.

 

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Estados Unidos toma medidas de DecaBDE para reducir los productos químicos tóxicos en los cartuchos de impresora

La EPA está pidiendo comentarios públicos antes de un fallo que reducirá la exposición a ciertos productos químicos, incluido el DecaBDE en los Estados Unidos.

Esto sigue a las medidas tomadas por el Consejo Europeo y el Parlamento Europeo para prohibir todos los productos que contienen productos químicos tóxicos como DecaBDE en una serie de productos, incluidos los cartuchos de impresora. Recientemente, ambos acordaron restringir aún más el decaBDE, llevando el nivel máximo de rastro de contaminantes no intencionales en materiales a 10 mg/kg para decaBDE en sustancias y que la suma de todos los PBDEs sea de 500 mg/kg en mezclas y artículos. Esto continúa actualmente bajo revisión.

El 29 de julio de 2019, se publicó una regla propuesta en los Estados Unidos que restringiría o prohibiría la fabricación (incluida la importación), el procesamiento y la distribución en el comercio de ciertos productos químicos persistentes, bioacumulables y tóxicos (PBT), incluido el decaBDE. Se pueden encontrar enlaces a la regla propuesta y otra información sobre decaBDE en el sitio web de la EPA [CÓDIGO QR: https://www.epa.gov/assessing-and-managing-chemicals-under-tsca/persistent-bioaccumulative-and-toxic- pbt-chemical-under]

Aprenda más sobre los Estados Unidos tomando medidas de DecaBDE:

  • Documento: “Environmental and Human Health Hazards of Five Persistent, Bioaccumulative, and Toxic Chemicals”; [QR CODE: https://www.regulations.gov/document?D=EPA-HQ-OPPT-2019-0080-0519]
  • Documento: “Exposure and Use Assessment of Five Persistent, Bioaccumulative, and Toxic Chemicals” [QRCODE: https://www.regulations.gov/document?D=EPA-HQ-OPPT-2019-0080-0518]

 

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